Aí vem o boom: Conheça a equipe que está trazendo de volta as viagens aéreas supersônicas

25 de janeiro de 2021 0 58

O icônico Concorde, o primeiro – e até agora, último – jato comercial supersônico de passageiros do mundo, fez sua última viagem transatlântica em 24 de outubro de 2003. Decolando do Aeroporto Internacional John F. Kennedy de Nova York, voou para o Aeroporto Heathrow de Londres em menos mais de quatro horas, cerca da metade do tempo que os aviões comerciais de hoje levam. Em seu histórico e último voo, os passageiros do jato da British Airways incluíram a atriz Joan Collins, a supermodelo Christie Brinkey e um casal de Ohio que gastou US $ 60.000 no eBay para comprar suas passagens.

Foi o fim de uma era, uma multidão de simpatizantes se reunindo em Londres para ver o que parecia, de certa forma, como o fim do futuro: A conclusão de um sonho em que voos aconteciam em um jato comercial que voava mais rápido do que uma bala, mais rápido do que a rotação da Terra.

Na época, Blake Scholl estava trabalhando na Amazon. Ele havia começado alguns anos antes, em 2001, mas recentemente havia sido atualizado de seu cargo inicial de engenheiro de software para uma posição de gerenciamento. Quase duas décadas depois, Scholl é o fundador e CEO da Boom Supersonics, uma empresa que, em suas palavras, tenta dar continuidade ao que o Concorde começou. Atualmente, ela emprega 150 pessoas e recebeu o apoio de nomes como a Virgin Galactic de Richard Branson .

“Eu penso no Concorde realmente como a história de uma jornada iniciada, mas ainda não concluída, de uma grande visão”, disse Scholl à Digital Trends. “Por uma série de razões, ficou aquém. [Ele foi encerrado antes que as pessoas pudessem] iterar e melhorar. Nós nos vemos como uma espécie de retomada de onde o Concorde parou, e construindo sobre esse incrível legado tecnológico. ”

Construindo o futuro

Em outubro de 2020, a Boom exibiu um modelo em escala de um terço de seu riff no jato supersônico, um dardo futurístico de um avião chamado XB-1, tão suave quanto a língua de um vendedor. No excelente livro Backroom Boys de Francis Spufford , o autor descreve o Concorde como “como se uma rachadura [tivesse] se aberto no tecido do universo e uma mensagem de amanhã … aparecesse”. O XB-1, que em si é um prelúdio de modelo de demonstração para um plano futuro maior chamado Abertura, lembra a descrição de Spufford – com outro meio século adicionado para uma boa medida.

“Há inúmeras melhorias fundamentais na tecnologia de aeronaves que aconteceram desde que o Concorde foi projetado nos anos 60”, disse Scholl. “Passamos do alumínio aos compostos de fibra de carbono. Passamos de turbojatos pós-combustão para motores turbofan limpos, silenciosos e eficientes. Passamos do desenvolvimento de túneis aerodinâmicos de vento – onde cada iteração leva meses e custa milhões – para o desenvolvimento aerodinâmico por meio de simulações, onde você pode testar milhares de projetos. [Isso significa que você] pode chegar a um projeto de avião que é fundamentalmente mais eficiente à medida que ele se move no ar e, portanto, requer menos combustível e é menos caro para operar. Se você pegar tudo isso e somá-los, terá uma redução de custo de três quartos em relação ao Concorde. ”

A economia de custos é crucial quando se trata de construir uma infraestrutura supersônica. O Concorde custou aos governos francês e britânico um total de US $ 2,8 bilhões para decolar, tanto figurativa quanto literalmente, em 1969 – o mesmo ano do primeiro pouso na lua. Nunca recuperou esses custos, mesmo que a British Airways e a Air France, as duas companhias aéreas que compraram a Concordes para sua frota, tivessem arrancado alguns trimestres lucrativos aqui e ali.

Ainda assim, embora fosse adorado por celebridades, empresários e outros poucos sortudos que tinham dinheiro para voá-lo, o Concorde não era necessariamente um favorito entre os contadores. Pelo menos, não aqueles que tiveram que contabilizar seus lucros e perdas.

Viagem supersônica com orçamento limitado

“No final do dia, o maior desafio do Concorde era que custava cerca de US $ 20.000 em dinheiro hoje para um ingresso”, disse Scholl. “Para a grande vasta, vasta maioria das pessoas, que é uma espécie de lista de balde, lista de desejos, tipo do artigo; não é transporte. Para que o supersônico realmente mude a maneira como todos nós nos locomovemos ao redor do planeta, você precisa baixar o custo a ponto de muito mais pessoas poderem se dar ao luxo de tirar proveito dele.

Inicialmente, disse Scholl, os voos da abertura serão equivalentes a um voo em classe executiva. No entanto, esses preços, acredita ele, cairão ainda mais. Na verdade, ele está convencido de que é possível chegar a um ponto em que o vôo mais rápido também seja o mais acessível. Será mais barato viajar de jato supersônico do que não fazê-lo. Pelo menos pelos padrões atuais de transporte, isso parece totalmente paradoxal. Mas Scholl está convencido de que pode funcionar. Voos mais curtos significam menos tempo no céu, o que significa mais viagens todos os dias. É o mesmo argumento usado pelos donos de cinemas, que às vezes pressionam por filmes mais curtos porque isso significa mais exibições e, portanto, mais clientes por dia.

Custos mais baixos para a aeronave e seus custos operacionais não se traduzem apenas em voos mais baratos. Também permitirá que a equipe da Boom venda mais aeronaves para as companhias aéreas, expandindo enormemente o número de rotas que pode oferecer em comparação com o Concorde. Quanto mais unidades puderem ser produzidas, menores serão os custos de fabricação. Ao contrário da rota regular do Concorde de Londres para Nova York – um vôo que Scholl disse que “mal fazia sentido” por conta própria – o Boom planeja operar em centenas de rotas. Londres para Dubai. Seattle para Xangai. Tóquio a São Francisco. A lista continua.

“Existem muitas, muitas rotas em que você pode reduzir o tempo de voo pela metade, o que geralmente significa que os passageiros podem sair um dia inteiro depois e ainda chegar a tempo para o encontro ou a viagem”, disse ele. A Japan Airlines já encomendou 20 aeronaves da Overture.

O renascimento supersônico?

Uma pergunta justa é se agora é realmente o melhor momento para lançar uma nova aeronave da próxima geração. Não é coincidência que a morte do Concorde veio não muito tempo depois do 11 de setembro. Entre as inúmeras reverberações daquele trágico evento estava o fato de que muito menos pessoas optaram por voar. De acordo com a International Air Transport Association, o 11 de setembro resultou em um “grande impacto temporário” que causou a demanda de viagens para a cratera após o ataque.

 Ferramentas de telecomunicações como o Zoom – o substituto atual de muitos encontros internacionais – são ótimas, mas não substituem o fato de estar lá pessoalmente. Mesmo que ferramentas como o Zoom se tornem mais sofisticadas ( pense em realidade virtual , por exemplo), pode acabar tornando o caso de viagens, especialmente viagens de alta velocidade, ainda mais atraente.

A jornada deve ser bastante especial para ficar de olho. Como qualquer pessoa que já viu um voo do Concorde sabe, até mesmo assistir a partir do solo pode ser emocionante. Traga o que Scholl chama de renascimento supersônico.

“Nossa missão de longo prazo é tornar o mundo dramaticamente mais acessível, construindo gerações sucessivas de viagens que são mais rápidas, mais acessíveis e mais convenientes do que temos hoje”, disse ele. “Essa é obviamente uma missão que nos manterá ocupados por décadas, senão por séculos. Mas nosso primeiro passo real em direção a isso é o avião comercial da Abertura. ”

Notícias tecnológicas