Os cometas podem ter semeado a Terra com carbono que sustenta a vida

8 de março de 2021 0 94

O elemento químico foi localizado nas “impressões digitais” empoeiradas de um cometa gelado.

O telescópio aerotransportado da NASA fez outra descoberta importante poucos meses depois de confirmar a presença de água nas superfícies iluminadas pela lua. A última descoberta de SOFIA está relacionada à essência deixada por um cometa de gelo que passou pela Terra em 2016, desde suas origens nos arredores de nosso sistema solar. Usando um de seus instrumentos infravermelhos, o telescópio foi capaz de detectar carbono – um ingrediente chave da vida – no brilho empoeirado da cauda do cometa Catalina. 

O visitante celestial, que foi brevemente visível para os astrônomos antes de passar pelo Sol e sumir de vista, agora está ajudando os cientistas a desvendar os mistérios de nossas próprias origens. A NASA diz que cometas como esse poderiam ter enviado carbono aos planetas durante a formação inicial de nosso sistema solar, quando a Terra pode ter lutado para capturar o suficiente do elemento gerador de vida por conta própria devido aos efeitos de esgotamento de carbono do calor primordial. 

Em comparação, gigantes gasosos mais frios como Júpiter e Netuno podem ter sido capazes de suportar carbono no sistema solar externo. Além do mais, o tamanho jumbo de Júpiter pode ter agido como uma barreira gravitacional, impedindo que o carbono se misturasse de volta no sistema solar interno, onde planetas terrestres como a Terra estão localizados, de acordo com a agência espacial.

“O carbono é a chave para aprender sobre as origens da vida”, disse Charles “Chick” Woodward, astrofísico e professor do Instituto de Astrofísica de Minnesota da Universidade de Minnesota, em Minneapolis. “Ainda não temos certeza se a Terra poderia ter capturado carbono suficiente por conta própria durante sua formação, então os cometas ricos em carbono poderiam ter sido uma fonte importante de entrega deste elemento essencial que levou à vida como a conhecemos.”

O cometa Catalina se originou da nuvem de Oort nos confins do nosso sistema solar. Devido às suas longas órbitas, esses tipos de bolas de neve cósmicas chegam à nossa porta praticamente inalteradas, ou “congeladas no tempo”, dando aos pesquisadores uma chance rara de aprender sobre o início do sistema solar. 

“Todos os mundos terrestres estão sujeitos a impactos de cometas e outros pequenos corpos, que carregam carbono e outros elementos”, disse Woodward. “Estamos chegando mais perto de entender exatamente como esses impactos nos primeiros planetas podem ter catalisado a vida.”

A NASA acrescenta que precisa capturar mais cometas para confirmar se há mais cometas ricos em carbono na nuvem de Oort para apoiar ainda mais sua teoria. SOFIA, que significa Observatório Estratosférico de Astronomia Infravermelha, é um observatório aerotransportado em um Boeing 747SP. O avião voa o telescópio de 100 polegadas (2,5 metros) 45.000 pés na atmosfera, onde realiza pesquisas na faixa do infravermelho distante do espectro eletromagnético. Novos resultados do SOFIA, um projeto conjunto da NASA e do Centro Aeroespacial Alemão, foram publicados recentemente no Planetary Science Journal .

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